El Polvo de Sahara como fertilizante trascendental para la Amazonía

Por: Maryann Alessandra Alata Chambilla 
Julio 08, 2021
Fuente: NASA

El desierto del Sahara, que está ubicado en el norte de África, es un ecosistema desértico cubierto de arena y de matorrales; en cambio, la Amazonía es una masa verde densa de humedad que está ubicada al noreste de América del Sur. Parece utópico pensar que ambos ecosistemas con características opuestas están conectados por un fenómeno climatológico que sucede cada año: las tormentas de arena.

El origen y aporte de este fertilizante

El polvo proviene de la  depresión  Bodele, localizada en Chad , es conocida por ser la mayor fuente de  polvo mineral en nuestro planeta. Esta depresión es un antiguo lecho de lago donde los minerales de roca compuestos de microorganismos muertos están cargados de nutrientes como el fósforo (P) y hierro (Fe), los cuales tienen el potencial de actuar como fertilizantes [1], acrecentando la productividad primaria en la selva amazónica como en el Océano Atlántico ecuatorial y, por consiguiente, conduciendo a la fijación de N2 y CO2 [2].

Es por ello que se considera al fósforo como el factor principal de fertilidad en la influencia del crecimiento de la vida vegetal como es el de los árboles en la cuenca Amazonas [2].

Fuente: Earth Observatory NASA

¿Cómo es el alcance desde África a América?

Durante los meses de invierno del hemisferio norte, los vientos del noreste (vientos alisios) transportan el polvo sahariano de Bodele  al suroeste a través de Sahel hacia una latitud más ecuatorial donde la columna de polvo gira hacia el oeste cruzando el Océano Atlántico llegando hasta América del Norte, el Caribe y Sudamérica (localización del Amazonas) [2].

(a) Mapa de África con recuadro (b) que muestra la extensión de palaeolake Megachad, el lago Chad y la depresión de Bodélé, (c) la trayectoria del polvo desde Chad a través del Atlántico hasta Sudamérica durante los meses de invierno modificado de Tegen et al. [2006] Fuente:Geophysical Research Letters

Científicos de la NASA y de las universidades de Maryland y Miami (EE.UU) han utilizado imágenes captadas por el satélite CALIPSO (de la NASA y el Centro Nacional de Estudios Espaciales de Francia) para cuantificar y patentar por primera vez en 3D la cantidad de polvo que viaja cada año desde el desierto del Sahara hasta la cuenca del Amazonas [1].

Los datos publicados en la revista Geophysical Research Letters de la Unión Geofísica Americana, muestran que cada año unos 182 millones de toneladas de polvo del Sahara son desplazadas por el viento desde Bodele hacia el Atlántico. Del total, solo unos 27,7 millones de toneladas de polvo se precipitan cada año sobre la cuenca del Amazonas. No obstante, los responsables del trabajo resaltan que la cantidad de polvo que se ha registrado es muy variable de un año a otro [3].

Uno de los datos más interesantes del estudio señala que después de un periodo de lluvias en la región del Sahara se produce una disminución de la cantidad de polvo que se desplaza por la acción del viento, algo que es coherente [3].

El instrumento lidar a bordo del satélite CALIPSO envía pulsos de luz que rebotan en las partículas de la atmósfera y regresan al satélite. Este distingue el polvo de otras partículas según sus propiedades ópticas. Fuente: Estudio de visualización científica Goddard de la NASA

El rol fundamental de El Sahara en el equilibrio ambiental de la selva amazónica

La selva amazónica es un ecosistema fundamental en la tierra que tiene un papel crucial en la regulación del clima de la Tierra. Los cambios relativamente pequeños que suceden en la cobertura forestal y en su productividad podrían tener implicaciones importantes para el ciclo del carbono, las circulaciones atmosféricas, el ciclo hidrológico y el clima de escala regional a global [3].

Es cierto que la cuenca del Amazonas es rica en diversidad de flora y fauna y, por ende, es una importante fuente y sumidero de CO2 , N2O, CH4 atmosféricos y compuestos orgánicos volátiles de carbono [2]. Sin embargo, en los suelos de la Amazonía escasean de nutrientes como el fósforo que tienen características claves para el desarrollo característico de este ecosistema. El fósforo en esta región suele presentarse en algunas hojas caídas en descomposición, no obstante, son arrastrados por las lluvias frecuentes de esta área verde a arroyos y ríos, drenando lentamente de la cuenca del Amazonas al fósforo no utilizado casi tan rápido como aparece [1]. Este hecho genera que se pierdan cantidades exuberantes del elemento químico ocasionando que los suelos amazónicos se encuentren limitados de este nutriente y al estar en esta condición no pueden sustentar a la cantidad de seres vivos residentes en su hábitat [3]. 

Es por ello, que el polvo de Sahara al transportarse a dicha zona compensa esas cantidades de P que necesita el ecosistema amazónico para continuar su desarrollo [2].

Se podría deducir que sin el aporte de fósforo del polvo africano, la pérdida hidrológica agotaría en gran medida la reserva de fósforo del suelo amazónico durante décadas o siglos y traería impactos negativos en la salud y la productividad de la selva amazónica [3].

Los puntos favorables y no favorables que posee el polvo de Sahara a América

Puntos favorables:

  • Según la NOAA, el calor, la sequedad y los vientos fuertes asociados con la capa de aire sahariana suprimen la formación e intensificación de los ciclones tropicales [4].
  • El polvo mineral suspendido  absorbe la luz solar, lo que contribuye a la regulación de las temperaturas del planeta [5].
  • Algunos  minerales que carga el polvo del Sahara funcionan como nutrientes para aquellos suelos que los han perdido, ya sea a consecuencia de una  una práctica excesiva de la agricultura o inundaciones, etc.
  • Según estudios de la NASA, las partículas más livianas al caer en el océano interaccionan con microorganismos como el fitoplancton o bacterias animales, ayudándoles a liberar sus nutrientes.

Puntos no favorables:

  • La Organización Mundial de la Salud (OMS) explica que el peligro de estos vientos «radica en el contenido de bacterias, virus, esporas, hierro, mercurio y pesticidas que presenta el polvo» [6].
  •  Según Vargas [7], el polvo sahariano  está vinculado al descenso de las poblaciones de coral dado que transporta un hongo endémico de África que genera que estos seres vivos lo asimilen y enfermen.
  • El aire seco y polvoriento de la capa de aire sahariana tiene aproximadamente un 50% menos de humedad que la atmósfera tropical típica, lo que puede afectar la piel, los pulmones, irritación en los ojos, algunos problemas respiratorios como alergias [5].
  • Las personas con problemas respiratorios o inmunodepresión, que son los más vulnerables al COVID-19, suelen ser los más afectados [5].

Referencias Bibliográficas:

  1. Ellen Grey. NASA Satellite Reveals How Much Saharan Dust Feeds Amazon’s Plants. NASA[Internet]2015[Consultado 18 de Junio 2021].Disponible en: https://www.nasa.gov/content/goddard/nasa-satellite-reveals-how-much-saharan-dust-feeds-amazon-s-plants
  2. Charlie S. Bristown et al. Fertilizing the Amazon and equatorial Atlantic with West African dust. AGU[Internet] 2010 [Consultado 17 de Junio 2021]. Disponible en :https://agupubs.onlinelibrary.wiley.com/doi/10.1029/2010GL043486
  3. Hongbin Yu et al. The fertilizing role of African dust in the Amazon rainforest: A first multiyear assessment based on data from Cloud-Aerosol Lidar and Infrared Pathfinder Satellite Observations. AGU [Internet] 2015 [Consultado 17 de Junio 2021].Disponible en :https://agupubs.onlinelibrary.wiley.com/doi/full/10.1002/2015GL063040 
  4. Jason P. Dunion et al. La capa de aire del Sahara. NOAA[Internet] 2019 [Consultado el 18 de Junio del 2021]. Disponible en: https://www.aoml.noaa.gov/es/saharan-air-layer/
  5. BBC News Mundo. Polvo del Sahara: cuál es el fenómeno detrás de la densa nube que viajó 10.000 km desde África y ya afecta a México. BBC News[Internet] 2020 [Consultado el 18 de Junio del 2021]. Disponible en: https://www.bbc.com/mundo/noticias-america-latina-53146160 
  6. BBC News Mundo. Nube de polvo del Sahara: qué complicaciones de salud puede causar y qué recomendaciones hay para protegerse. BBC News[Internet] 2020 [Consultado el 18 de Junio del 2021]. Disponible en:https://www.bbc.com/mundo/noticias-53186243

  7. Alejandra Martins. Del Sahara al Amazonas: 4 fascinantes impactos del polvo del desierto que viaja miles de kilómetros para llegar a América Latina. BBC News[Internet] 2018[Consultado el 18 de Junio del 2021]Disponible en: https://www.bbc.com/mundo/noticias-45019573 

 

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